La gran ilusión del recuerdo -Parte II-

¿Puedo aumentar mi memoria?
La memoria superhumana tiene un atractivo especial. ¿Quién podría resistirse a la idea de recordar todo lo que quisieran sin esforzarse? El aprendizaje será más fácil, los exámenes serían más sencillos y nunca olvidarías dónde dejaste tus llaves. Y los trastornos relacionados con la memoria como el Alzheimer habrían encontrado su contrapartida. Por lo tanto, no es de extrañar que los científicos hayan centrado su atención en las formas de mejorar la memoria humana mediante técnicas que estimulan, complementan o incluso imitan partes del cerebro. El objetivo inmediato es tratar los trastornos de la memoria, pero la idea de una prótesis para la memoria en la vida diaria está ganando terreno. "Estamos en un punto en el que por un lado es muy emocionante, pero por el otro es polémico porque no sólo estamos tratando trastornos, sino que estamos tratando de mejorar las funciones mentales", dice Michal Kucewicz de la Clínica Mayo de Minnesota. Un enfoque es la estimulación cerebral profunda (ECP), que consiste en electrocutar un área cerebral afectada con un electrodo implantado. Esto ya se utiliza en el tratamiento de la enfermedad de Parkinson y la epilepsia, entre otras condiciones.

La implantación de electrodos en las regiones del cerebro responsables de la memoria, como el hipocampo, también parece ofrecer un aumento de la memoria a corto plazo. Y pequeños estudios han sugerido incluso que la EPC podría revertir parte del daño observado en ciertas personas con enfermedad de Alzheimer, deteniendo el encogimiento del hipocampo y alentándolo potencialmente a crecer. Sin embargo, la EPC sigue siendo una herramienta contundente. Un enfoque más avanzado es recrear artificialmente la misma actividad eléctrica en el cerebro que ocurre cuando se forman los recuerdos. Una de estas "prótesis de memoria" ya ha demostrado que funciona en personas con problemas de memoria derivados de la epilepsia. Los investigadores involucrados le enseñaron a un algoritmo para aprender el patrón de actividad cerebral que ocurre cuando las memorias entran en almacenamiento a largo plazo usando datos que recolectaron de los cerebros de los pacientes mientras estaban aprendiendo. Luego utilizaron electrodos implantados para simular esta actividad, haciendo que los recuerdos se almacenen en el cerebro.

El implante aumentó el rendimiento de la memoria el 30 por ciento. Una técnica similar podría incluso utilizarse para implantar memorias directamente, lo que también podría ayudar a las personas con enfermedad de Alzheimer. Técnicas como éstas involucran cirugía invasiva, por lo que se han reservado para personas con trastornos neurológicos para quienes los beneficios podrían superar los riesgos. Pero muchos de los que están detrás de la investigación vislumbran el tiempo en el que cualquiera de nosotros podría estar caminando por ahí con implantes para estimular silenciosamente nuestra función cerebral. Los proyectos están respaldados por grandes nombres y mucho dinero. La Agencia de Proyectos de Investigación Avanzada de Defensa de los EE.UU. ha estado apoyando el proyecto de prótesis de memoria para la epilepsia desde 2013, como parte de su programa Restoring Active Memory, que busca ayudar a mejorar la memoria en el cerebro lesionado. En 2016, el empresario Bryan Johnson invirtió 100 millones de dólares en su empresa Kernel, que busca desarrollar implantes cerebrales para aumentar la inteligencia. La empresa comenzó centrándose en la memoria. Desde entonces, Elon Musk se ha unido a la acción. El ingeniero e inversor, que dirige Tesla y SpaceX, ha cofundado una empresa llamada Neuralink. Quiere que sus interfaces cerebro-máquina fusionen aspectos de la inteligencia humana y de la máquina. Uno de los objetivos es externalizar el duro trabajo de la creación de memoria, ya sea para combatir enfermedades o para poner fin a las preocupaciones sobre dónde dejamos las llaves.
Jessica Hamzelou

¿Qué pasa con tus recuerdos cuando duermes?
Hay un cuento de viejas que dice que poner sus apuntes de repaso debajo de su almohada la noche antes de un examen le hará recordar más. Eso podría ser una exageración, pero podría haber algo en ello: realmente se aprende mientras se duerme. No necesitas dormir para crear un recuerdo. "Pero el sueño juega un papel crítico en la determinación de lo que sucede con los recuerdos recién formados", dice Bob Stickgold de la Facultad de Medicina de Harvard. El sueño determina lo que se almacena a largo plazo. También puede seleccionar qué
partes de la memoria para retener. Y vincula los nuevos recuerdos con las redes de recuerdos establecidas. Descubre patrones y reglas, dice Stickgold, "y hace esto cada noche, toda la noche." Una de las mayores preguntas sin respuesta es cómo el cerebro dormido sabe qué recuerdos fortalecer y cuáles ignorar. "No sabemos ni los algoritmos que utiliza el cerebro para tomar estas decisiones, ni cómo se implementan", dice Stickgold. Lo que sí sabemos es que el sueño es especial
"Durante la fase del sueño de onda lenta, existe esta liberación, una especie de hermoso conjunto de interacciones entre diferentes áreas del cerebro, que es especializadas, y se observa diferente de lo que vemos durante los períodos de vigilia", dice Anna Schapiro, también de la Facultad de Medicina de Harvard. Existe una conversación entre regiones clave para la memoria, incluyendo el hipocampo, donde se almacenan las memorias recientes, y la corteza, donde terminan las memorias a largo plazo. Esta charla puede estar permitiendo que la corteza se desconecte y se guarde información importante de los nuevos recuerdos. No necesitamos recordar todo lo que pasó en un día, y el sueño favorece ciertos tipos de recuerdos. Se centra en la información que podría ser útil en una fecha posterior, y la almacena a más largo plazo. Schapiro ha descubierto, por ejemplo, que el mero hecho de decirle a la gente que se someterá a pruebas con cierto material les ayuda a recordar más de él después de dormir. Los recuerdos con un componente emocional también reciben un trato preferencial, especialmente las emociones negativas. Esto tiene sentido desde una perspectiva evolutiva si queremos recordar nuestros errores y así aumentar nuestras posibilidades de supervivencia. Sin embargo, también hay indicios de que el sueño puede ayudar a modular los recuerdos emocionales. "Si usted tiene un recuerdo que fue realmente intenso, el sueño ayudará a preservar el recuerdo, pero disminuirá la carga emocional", dice Schapiro. Esto podría ser crucial para nuestra salud mental. "El trastorno de estrés postraumático podría ser en realidad una consecuencia directa de los fracasos de esos procesos dependientes del sueño que debilitan la intensidad de las respuestas emocionales a los recuerdos", dice Stickgold. También podría ayudar a explicar por qué dormir tan poco es tan malo para usted. Para empezar, los recuerdos negativos se vuelven dominantes sobre los neutros y positivos. Nosotros también terminamos siendo menos sabios, dice Stickgold. "Recordamos hechos y eventos, pero no sabemos lo que realmente significan para nosotros y nuestro futuro." ¿Y qué hay de los consejos para cualquiera que tenga exámenes en el horizonte? "Es mucho mejor ir a dormir entre estudiar y tomar un examen que quedarse despierto toda la noche estudiando", dice Schapiro. Así que pon esas notas bajo tu almohada y duerme un poco. Tu cerebro debería hacer el resto.
Catherine de Lange


¿Puedes elegir qué olvidar?
Todos tenemos recuerdos que preferiríamos olvidar, y es posible, si te esfuerzas lo suficiente. Es fácil pensar en los recuerdos como algo que se puede fortalecer activamente, mientras que el olvido es un proceso pasivo. Pero hemos empezado a descubrir que también puede ser intencional. Quizás la manera más fácil de olvidar algo es simplemente tratar de suprimir una recuerdo. Jeremy Manning, de Dartmouth College, New Hampshire, ha descubierto que basta con decirle a la gente que "saque los pensamientos de su cabeza" para que olviden las listas de palabras que han aprendido a asociar con claves particulares. "No sabemos cómo, pero la gente parece saber cómo hacerlo." Esto parece especialmente paradójico porque también sabemos que ensayar los recuerdos ayuda a fortalecerlos. La supresión se ha relacionado con la disminución de la actividad en el hipocampo, por lo que es posible que sin saberlo estemos reduciendo nuestra actividad en el hipocampo al concentrarnos en el presente, dice Justin Hulbert de Bard College, Nueva York. Esto no funcionará para todos. El trastorno de estrés postraumático (TEPT) implica recuerdos intrusivos que siguen volviendo, a menudo de forma repentina e inesperada. Los estudios han encontrado que las personas con esta afección son menos capaces de suprimir los recuerdos, incluso aquellos que no están relacionados con incidentes traumáticos. Pero otros planteamientos para olvidar podrían ayudar, incluyendo lo que se conoce como vacunas cognitivas: intervenciones que pueden "inocular" el cerebro contra la aparición de los síntomas del TEPT si se administran poco después del trauma. Algunos juegos de computadora parecen funcionar. Se ha descubierto que reproducir Tetris después de ver una película perturbadora reduce los flashbacks de esa película, posiblemente porque pensar en una tarea visual impidió que el cerebro procesara las imágenes visuales de muerte y lesiones de la película. Sin embargo, hacer una tarea no visual, como jugar un juego de conocimiento general, en realidad aumenta los recuerdos.

Dado el papel vital del sueño en la formación de la memoria, este es también un buen momento para interrumpirlos (ver "¿Qué pasa con tus recuerdos cuando duermes?"). A principios de este año, Katharine Simon de la Universidad de Arizona y sus colegas encontraron que podían entrenar a la gente para asociar un sonido particular con la instrucción de olvidar algo. Luego enseñaron a los voluntarios a asociar otros sonidos con palabras específicas. Luego, mientras los voluntarios dormían, el equipo reactivó los recuerdos de algunas de estas palabras utilizando sus sonidos asociados, mientras que también reproducía el sonido de "olvido". Una semana después, los voluntarios recordaban peor estas palabras que las que no habían sido dirigidas. Ser capaz de ejercer cierto control sobre lo que usted recuerda probablemente ayuda a reforzar su resistencia frente a la adversidad, dice Hulbert. Sin embargo, tenga cuidado con los inconvenientes. El equipo de Hulbert descubrió que cuando se intenta suprimir un recuerdo, es menos probable que se recuerden las cosas que ocurrieron en el momento en que se intentó la supresión. Parece que tranquilizar el hipocampo para bloquear una memoria provoca una "sombra amnésica" que, en general, perjudica la formación de la memoria. Y el bien puede venir de aferrarse incluso a los recuerdos más incómodos, dice Hulbert. "Sin duda, hacer que uno se acuerde de algo puede ser muy doloroso, pero es importante reflexionar sobre lo bueno que pueden traer ciertos recuerdos embarazosos, como experiencias de aprendizaje que nos enseñan lo que no debemos hacer de nuevo".
Penny Sarchet


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