La gran ilusión del recuerdo -Parte III-

¿Puedo confiar en mis recuerdos?
La psicóloga Elizabeth Loftus descubrió falsos recuerdos en casos históricos de abuso sexual. Ahora hay nuevas razones para no creer en tus propios recuerdos, le dice a Clare Wilson
NADIE ha hecho más que Elizabeth Loftus para exponer la falibilidad de la memoria humana. En la década de 1990, en medio del creciente pánico por los clamores de los satánicos círculos de abuso sexual infantil, la psicóloga demostró lo fácil que es para la gente desarrollar falsos recuerdos de eventos que nunca ocurrieron. Todo lo que se necesitaba era que repetidamente se le pidiera que se los imaginara. En ese momento, esta era una técnica de psicoterapia común para recuperar recuerdos supuestamente reprimidos. En las últimas tres décadas, Loftus, de la Universidad de California, Irvine, se ha hecho muy conocida por su trabajo como testigo pericial en casos legales. Su investigación en curso sobre la falibilidad del testimonio de los testigos oculares ha adquirido una nueva importancia en una era de noticias falsas, el movimiento Me Too y la manipulación de imágenes digitales.

¿Por qué empezaste a investigar los falsos recuerdos? Ya había estado observando cuán confiable era el testimonio de los testigos oculares, para ver si los recuerdos de la gente de los detalles de un evento podían ser distorsionados. Como si el tipo que huye tuviera el pelo rizado, no lacio. Pero en la década de 1990, cuando hubo una gran cantidad de acusaciones satánicas e increíbles de abuso infantil, parecía que la gente estaba desarrollando recuerdos enteros para algo que no había sucedido. Se nos ocurrió la idea de tratar de hacer que la gente recuerde un evento que nunca ocurrió: estar perdidos en un centro comercial cuando eran jóvenes.
¿Cómo lo hiciste? Le dijimos a la gente que estábamos haciendo estudios sobre la memoria de la infancia, y hablamos con sus padres para conseguir algunas historias. Luego entrevistaríamos a los adultos y les ofreceríamos tres
Acontecimientos reales de su infancia, y una experiencia completamente inventada sobre cómo se perdieron en un centro comercial, asustados, llorando, y finalmente fueron rescatados por una persona mayor y reunidos con la familia. Después de tres entrevistas, encontramos que alrededor de un cuarto de estos adultos cayeron presa de la sugerencia y desarrollaron un recuerdo parcial o completo de que se habían perdido.

¿Por qué era importante ese descubrimiento? En ese momento, las personas iban a terapia con depresión o un trastorno alimentario y salían con un problema aún mayor, a saber, recuerdos de experiencias traumáticas que pensaban que habían reprimido. Sus terapeutas no estaban deliberadamente plantando falsos recuerdos. Creían que el abuso infantil era la explicación más probable de los problemas de sus clientes, y necesitaban recuperar sus recuerdos para mejorar. Se acusaba a personas inocentes y se destruían familias.
¿Cuál fue la reacción? Empecé a recibir cartas de odio y amenazas de muerte. Hubo una campaña de redacción de cartas para tratar de que me despidieran de mi puesto universitario. También me demandaron por exponer un caso atroz de acusación injusta. Pasé muchos años luchando contra ese litigio. En estos días las cosas se han calmado bastante, pero todavía hay cierta hostilidad.

El movimiento Me Too ha llevado a un aumento de las denuncias por agresiones sexuales. ¿Crees que algunos de ellos podrían estar basados en falsos recuerdos? Es posible. Tenemos que aceptar que cuando hay dos personas cuyas versiones de un evento son diferentes, la versión del hombre puede no ser la verdad o, alternativamente, puede que la versión de la mujer no sea la verdad. Tenemos que buscar otras fuentes de evidencia para corroborar a ambas personas. Pero ahora mismo, en la cúspide de "Me too", la gente no está tan interesada en oírte hablar de acusaciones falsas como hace un año. El péndulo ha oscilado demasiado en la dirección de creer automáticamente al acusador. Solía estar demasiado lejos en el otro sentido.

Pero sabemos que la mayoría de los casos de abuso no se llevan a juicio con éxito.... Entiendo perfectamente lo que dices. Pero como testigo experto en memoria, veo un subconjunto de casos diferente al que la mayoría de la gente ve. Veo los más polémicos. Odio la idea de que la gente trate de señalar todo el trabajo de la memoria falsa y lo use para negar la culpa cuando son verdaderamente culpables. Creo que eso probablemente sucede a veces y que eso va a tener un costo. No sé qué podemos hacer para detener eso. ¿Qué otros problemas con la memoria ha puesto de manifiesto su investigación? Hemos estado trabajando en un fenómeno llamado ceguera de la memoria. Digamos que alguien está siendo entrevistado después de presenciar un crimen. Te dicen que esa persona llevaba una chaqueta verde. Después les dices que te dijeron que la chaqueta era marrón. Estamos explorando hasta qué punto la gente se da cuenta de que usted ha respondido de forma distinta a la que realmente le ha respondido. A menudo no lo hacen. Creemos que esto puede ser un problema en los casos en que la policía está tomando nota de una declaración. Dicen: "Esto es lo que me dijiste". ¿Qué pasa si hay errores en él? Puede suceder. Estamos demostrando que las personas pueden no detectarlas y ser influenciadas por ellas.

¿Podemos recordar mal nuestros sentimientos así como los hechos? Las pruebas lo sugieren. Otro estudio que estamos haciendo es que te llevamos a través de una tarea difícil y te pedimos que califiques tu ansiedad. Te digo que lo evaluaste a los 40 cuando en realidad evaluaste
a los 60 años. La gente a menudo no detecta que les has dado una evaluación equivocada y empiezan a sentirse menos ansiosos por la tarea. Cuando miran hacia atrás, fue menos horrible para ellos. Podrías hacer esto con los niños cuando van al dentista. Una ex-estudiante mía investigó con niños en una clínica dental, y logró que recordaran menos miedo y dolor, y también se comportaron mejor en la siguiente visita.
Entonces, ¿podría haber beneficios en los recuerdos falibles? Si su hijo ha tenido una experiencia traumática pero menor, en lugar de pensar en los aspectos negativos, sería mejor hablar con él. Para decir:
"Fuiste tan valiente, que apenas lloraste." Generalmente es un poco más fácil implantar una memoria positiva que una negativa. No sabemos por qué, sólo que empíricamente parece ser el caso.
¿Existe alguna razón evolutiva por la que la memoria sea tan poco fiable? Una ventaja es que cuando se producen errores, se pueden corregir y actualizar las memorias con información correcta. Otra es que algunos de los errores pueden hacer que te sientas mejor contigo mismo. Éstas se denominan distorsiones de la memoria que aumentan el reconocimiento. Un ejemplo común es que la gente recuerda haber votado en elecciones en las que no lo hizo, porque les gusta pensar que tienen una mentalidad cívica. A veces la gente se mete en problemas, como en los "casos de robos de dinero", cuando alguien famoso dice que fue un soldado valiente en el campo de batalla y resulta que ese día estaba realmente detrás de un escritorio.

¿Así que la mayoría de las veces es una ilusión inofensiva? Si no se detectan este tipo de distorsiones que aumentan el prestigio, permite que la gente se sienta mejor consigo misma. Las personas con depresión no suelen tenerlos tanto como los demás. Esta gente es más triste pero más sabia. Esto es sólo una correlación, así que no sabemos si la falta de distorsiones de la memoria que aumentan el prestigio está causando la depresión. Pero sí sugiere otro posible lado positivo de la falta de fiabilidad de nuestros recuerdos. Si hay costos, tiene que haber algunos beneficios.
Clare Wilson es reportera de noticias médicas en New Scientist


¿La tecnología está empeorando mi memoria?
¿Es el ojo de un avestruz más grande que su cerebro? Este tipo de pregunta trivial fue una vez un ejercicio cognitivo, pero ¿Cuándo fue la última vez que realmente reflexionaste sobre una pregunta, en lugar de simplemente recurrir a Internet en busca de ayuda? Luego están los números de teléfono y los cumpleaños de los amigos: la información que antes almacenábamos en nuestro cerebro ahora se guarda en el smartphone en la palma de la mano. La externalización de memorias, por ejemplo, el bloc de notas y el papel, no es nada nuevo, pero ahora es más fácil que nunca hacerlo utilizando dispositivos externos, lo que lleva a algunos a preguntarse si nuestras memorias están sufriendo como resultado de ello. Probablemente el mayor volcado de datos es de fotos de eventos, ya sean miles de fotos publicadas en medios sociales o actualizaciones de estado que documentan nuestras vidas. Usted podría pensar que tomar fotografías y compartir historias le ayuda a preservar los recuerdos de los eventos, pero es todo lo contrario. Cuando Diana Tamir, de la Universidad de Princeton y sus colegas enviaron a la gente a hacer excursiones, los que fueron animados a tomar fotos en un momento posterior tenían un recuerdo más pobre de la excursión. "Crear una copia impresa de una experiencia a través de los medios de comunicación sólo deja una copia reducida en nuestras propias cabezas", dice. Las personas que dependen de un sistema de navegación por satélite para desplazarse son también peores a la hora de determinar dónde han estado que las que utilizan mapas. La mera expectativa de que la información esté al alcance de la mano parece afectar. Cuando pensamos que se puede acceder a algo más tarde, independientemente de si se nos va a evaluar, tenemos tasas más bajas de memoria de la información en sí misma y una memoria mejorada para saber por dónde acceder a ella. "Este tipo de estudios sugieren que la tecnología está cambiando nuestras recuerdos", dice Sam Gilbert del University College London. "Cada vez más no necesitamos recordar el contenido, sino saber dónde encontrarlo."

En algunos casos, esto podría ser útil. Cuando a las personas se les dio dos listas de palabras y se les pidió que las memorizaran cada una en 20 segundos, aquellos a los que se les permitió guardar la primera lista en una computadora en lugar de borrarla antes de pasar a la siguiente, pudieron recordar más información de la segunda lista en una fecha posterior. Parecía como si la transferencia cognitiva liberara recursos cerebrales vitales que les permitían memorizar mejor la nueva información. Pero confiar demasiado en los dispositivos puede perjudicar nuestra apreciación de lo buena que es nuestra memoria. Constantemente juzgamos si vale la pena guardar algo en la mente. ¿Recordaré esto mañana? ¿Hay que escribirlo? ¿Debería poner un recordatorio? Esto se llama metamemoria, y la tecnología parece que lo arruina. Por ejemplo, las personas que pueden acceder a Internet para ayudarles a responder a preguntas de conocimiento general, como por ejemplo, "¿Cómo funciona una cremallera?", sobreestiman la cantidad de información que creen haber recordado, así como su conocimiento de temas no relacionados después de la prueba, en comparación con las personas que respondieron a las preguntas sin necesidad de conectarse a Internet. Pierdes el contacto con lo que viene de ti y lo que viene de la máquina. "Estos son sesgos sutiles que pueden no importar demasiado si usted continúa teniendo acceso a recursos externos", dice Gilbert. "Pero si esos recursos desaparecen - en un examen, en una emergencia, en una catástrofe tecnológica - podemos subestimar lo mucho que nos costaría luchar sin ellos. Tener una idea precisa de lo buena que es tu memoria es tan importante como tener una buena memoria en primer lugar".

Por ahora, la tecnología parece estar modificando en lugar de aumentar nuestra capacidad de memoria, pero si la interfaz entre nosotros y los dispositivos se fusiona más en el futuro, "el cerebro realmente comenzará a adaptarse de maneras que no podemos anticipar ahora mismo", dice Martin Conway, director del Centro para la Memoria y el Derecho de la Universidad de Londres . Así que si alguna vez te vuelven a preguntar por un cerebro de avestruz, intenta los con los conocimientos que tienes en la cabeza antes de coger el teléfono. Sólo recuerda, la respuesta es sí.
Helen Thomson

¿Mi memoria es normal?
Sé que salí a cenar el mes pasado, pero no recuerdo nada de la experiencia.
Cuánto recordamos de los acontecimientos que hemos experimentado parecen formar parte de un amplio espectro. Por un lado, algunos individuos son incapaces de formar este tipo de recuerdos. "Las personas con síndrome de memoria autobiográfica muy deficiente reportarían una percepción del hecho de que estaban en la cena, pero no tienen la sensación de volver a experimentarla". Es más bien una memoria fáctica", dice el neuropsicólogo Brian Levine del Rotman Research Institute de Toronto. En el extremo opuesto del espectro se encuentran aquellos con "memorias autobiográficas superiores", que pueden lograr recordar en detalle los acontecimientos de hace décadas. El caso más conocido es el de una mujer llamada Jill Price, que puede recordar la mayoría de los días de su vida a partir de los 11 años de edad. Las fuertes habilidades de memoria autobiográfica están ligadas a la capacidad de formar recuerdos visuales vívidos de las experiencias, y probablemente a un fuerte sentido de autoconciencia.
Recuerdos al azar aparecen espontáneamente en mi mente todo el tiempo.
Conocido como "mind pops", estos recuerdos involuntarios nos suceden a todos nosotros, en promedio unas 20 veces al día, aunque hay mucha variación entre los individuos.

"Es una característica básica de la memoria autobiográfica", dice Dorthe Berntsen, de la Universidad de Aarhus en Dinamarca, que estudia este fenómeno. Una vez que aparecen en tu cabeza, pronto desaparecen. "Son como sueños, si no los escribes, te olvidas de ellos", dice Berntsen. Tendemos a experimentar más de estos recuerdos espontáneos a medida que envejecemos y recuperamos menos recuerdos conscientemente, quizás porque nos resulta más difícil inhibir los pensamientos a medida que envejecemos. El trabajo de Berntsen muestra que tienden a no surgir cuando estamos concentrados en una tarea, pero que es más probable que aparezcan en momentos aburridos. Ella piensa que, lejos de ser una distracción no deseada, son un componente importante del funcionamiento diario.

Estos recuerdos involuntarios a menudo se asocian con el entorno en el que nos encontramos, y hay una alta probabilidad de que tengan relevancia para la situación actual, dice. "Ellos pueden darle una actualización, recordándole que la última vez que estuvo en esta situación usted hizo esto o aquello", dice ella. Pero también son poco costosos. "No requieren las partes del cerebro que requieren esfuerzo: el funcionamiento ejecutivo. Si no son relevantes, no hay que pensar en ellos", dice Berntsen.

Puedo recordar los acontecimientos, pero soy una inútil con las caras.
Podrías parecer grosero si no recuerdas a la gente, pero no te castigues por ello
la memoria es distinta. Esto podría deberse a diferencias congénitas en la conexiones del cerebro. Las personas con prosopagnosia o ceguera facial, por ejemplo, no pueden distinguir fácilmente las caras, incluso si pertenecen a personas que conocen bien. En el otro extremo del espectro están los súper reconocedores, que tienen una memoria asombrosa para las caras. Para el resto de nosotros, es más probable que nuestras habilidades de memoria (o la falta de ellas) se deban a nuestras experiencias de vida y estrategias que hemos aprendido a lo largo del camino. La mayoría de nosotros comenzamos con aproximadamente la misma capacidad de memoria, pero "las diferencias sutiles al principio se amplifican por experiencias e intereses que se basan unos en otros. No es intrínseco, es adquirido, dice el neurólogo Barry Gordon de la Universidad Johns Hopkins en Baltimore, Maryland. La experiencia, los conocimientos previos y la práctica marcan una gran diferencia en lo que recordamos. Las pruebas de los maestros de ajedrez, por ejemplo, muestran que tienen una memoria superior para los patrones de piezas en un tablero de ajedrez, pero sólo para los que se hallen de forma plausible en el juego. Su capacidad para recordar posiciones aleatorias es poco mejor que la de los novatos. Y los estudios sobre memorizadores magistrales que, por ejemplo, pueden recordar miles de dígitos del número pi, muestran que sus poderes superiores de memoria se deben a estrategias para "dividir" la información en grupos significativos, no a un talento innato para recordar. "Todavía necesitan notas adhesivas en la puerta del refrigerador para recordar su lista de compras", dice Gordon.
Alison George

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