El Dilema de la Felicidad Por qué la satisfacción en la vida nunca está garantizada - gracias a la selección natural.

A menudo me he preguntado cómo sería ganar la lotería y de repente tener más dinero del que podría gastar razonablemente. No voy a ganar porque no juego, pero por supuesto la mayoría de la gente que juega tampoco gana. Esto no es tan malo. Por difícil que sea creerlo, los ganadores de la lotería no suelen ser más felices de lo que eran antes de ganar, y algunos de ellos son mucho menos felices. No al día siguiente de ganar, es un buen día. Pero un año o dos después, la mayoría de los ganadores se han adaptado a su nueva normalidad, y su felicidad ha vuelto a donde estaba antes de que sacaran el billete ganador. Puede que estén conduciendo un coche más bonito, pero su mente está concentrada en el hecho de que todavía están sentados en el tráfico.

Peor aún, algunos están centrados en todos los problemas que su suerte les ha traído, ya que amigos y familiares abandonan el trabajo esperando compartir la buena fortuna. Como dijo Sandra Hayes en 2006 después de ganar la lotería de Missouri de 224 millones de dólares, la gente que amaba se estaba "convirtiendo en vampiros, tratando de chuparme la vida". La triste verdad es que cuando nuestros sueños se hacen realidad, rara vez terminamos más felices que antes. Los nuevos éxitos traen consigo nuevos retos. Un refrán alemán dice que es mejor " La alegría que se anticipa es la alegría más grande." Eso es mucho más exacto que el "felices para siempre" de las películas de Disney. ¿Por qué la evolución nos jugó una mala pasada? ¿Por qué nos dio sueños de felicidad para toda la vida al cumplir con nuestras metas, y luego fracasar en la obtención de los bienes emocionales cuando en realidad alcanzamos esas metas? La respuesta es que a la evolución no le importa si somos felices, siempre y cuando tengamos éxito reproductivo. La felicidad es una herramienta que la evolución utiliza para incentivarnos a hacer lo que es mejor para nuestros genes. Si fuéramos capaces de experimentar una felicidad duradera, la evolución perdería una de sus mejores formas de motivarnos.

EL PRECIO DE LA MOTIVACIÓN

 A modo de ejemplo, considere dos hipotéticos antepasados, Thag y Crag. Durante el Pleistoceno, cada uno de ellos vive el sueño y mata solo a un mastodonte. Como era de esperar, ambos son increíblemente felices y son un gran honor para sus respectivos clanes. Pero Thag sigue siendo increíblemente feliz mientras que Crag vuelve a la línea de salida en una semana. Thag deja de cazar, se contenta con relajarse en la cueva y revivir las hazañas de su exitosa matanza. Crag, por otro lado, experimenta la necesidad de lograr. Quiere otro mastodonte, así que se baja de su pedestal sus múltiples éxitos atraerán a una compañera y el respeto de su clan. Tal vez le permitan dormir un poco más cerca del fuego. Mientras tanto, nuestro feliz Thag será de poco interés para el grupo en virtud de su falta de productividad. Nadie querrá oír más su historia sobre el mastodonte, y la gente empezará a preguntarse: "¿Qué has hecho por mí últimamente?" No le importará en particular -después de todo, es permanentemente feliz- pero sufrirá las consecuencias sociales y reproductivas. Como resultado, habrá menos bebés Thags en la próxima generación. Vemos un patrón similar hoy en día cuando examinamos los efectos motivacionales de la felicidad a través del tiempo. Las personas realmente felices rara vez tienen grandes logros porque simplemente no lo necesitan.

 Como dijo el magnate de los medios Ted Turner: "Casi nunca encontrarás a un superalumno que no esté motivado, al menos parcialmente, por una sensación de inseguridad".  Los datos son correctos. En un estudio dirigido por Shigehiro Oishi, de la Universidad de Virginia, los investigadores examinaron el nivel de felicidad que las personas declararon tener a mediados de la década de 1980. Luego, lo compararon con sus ganancias futuras a principios de la década de 2000. Descubrieron que las personas que eran infelices en ese entonces ganaban menos dinero que sus compatriotas más felices. No hay sorpresa aquí: Las personas felices son más enérgicas y convincentes que las tristes, y ser enérgicas y convincentes les ayuda a ganar más dinero. Pero más importante para nosotros: Las personas que se identificaron específicamente como moderadamente felices ganaron la mayor parte del dinero 15 años después, mientras que las personas que dijeron que eran muy felices ganaron sólo lo mismo que las personas infelices. Claramente, algo de alegría es bueno para el éxito en la vida, pero demasiada felicidad es un desastre financiero. Es por eso que la evolución nos diseñó para ser razonablemente felices, con momentos ocasionales de vértigo que pronto se desvanecen a medida que regresamos a nuestro nivel inicial individual de felicidad. Numerosos profesionales de la autoayuda nos hacen creer que alcanzar la felicidad máxima o permanente debe ser nuestra meta, pero una perspectiva evolutiva aclara que tal meta no es ni alcanzable ni deseable. La felicidad evolucionó por una razón: nos lleva a matar mastodontes. Pero la felicidad es más que un simple motivador; también juega un papel crítico en la conexión entre la mente y el cuerpo. Así que dediquemos un poco de tiempo a averiguar por qué la felicidad es importante incluso para los cascarrabias que no se arrepienten de sus vidas.

EDAD, SALUD Y FELICIDAD

Los estudios muestran que las personas mayores tienden a recordar las cosas positivas de la vida más que las negativas, mientras que los jóvenes recuerdan igualmente bien las positivas y las negativas. La teoría psicológica predominante para explicar esto es que las personas mayores son conscientes del tiempo limitado que les queda, por lo que priorizan las experiencias emocionales positivas. Pero hace aproximadamente una década, trabajé con el biólogo Robert Trivers en su idea de que había una base evolutiva para el aumento de la perspectiva positiva de las personas mayores. Nuestra investigación nos llevó en la intrigante dirección de explorar cómo el cuerpo utiliza su energía. Cuando nuestros antepasados necesitaban más energía de la habitual, quizás mientras eran perseguidos por un tigre dientes de sable, tenían que obtener esa energía de algún lugar del cuerpo.

¿Podrían tomarlo prestado del cerebro? No. Ese órgano utiliza el 20 por ciento de nuestra producción metabólica, ya sea que estemos resolviendo problemas matemáticos o viendo repeticiones de televisión. Debido a este requerimiento constante de energía, tomar energía prestada del cerebro cuando nuestra necesidad excede el suministro disponible no es una opción. Tal vez podríamos tomar prestada la energía de nuestros músculos. Debido a que utilizamos mucha más energía muscular cuando estamos activos que cuando estamos en reposo, en principio, podríamos tomar energía prestada cuando estamos sedentarios. Pero el problema es que la mayoría de las emergencias que requieren energía de nuestros antepasados requerían una respuesta muscular. No había manera de tomar prestada la energía de nuestros músculos durante una emergencia porque relajarse cuando un mastodonte aparecía no era una respuesta efectiva. Esto nos lleva a nuestro sistema inmunológico, el cual, cuando es fuerte, nos protege de muchas enfermedades y dolencias. Al igual que el cerebro, el sistema inmunológico funciona a un gran costo metabólico, pero en gran medida al servicio de mantenernos sanos en el futuro. Debido a que tenemos un enorme número de células inmunes que circulan por nuestro cuerpo, una interrupción momentánea de la producción está bien.

Por lo tanto, cuando nuestro cuerpo necesita energía extra, uno de los lugares a los que va es a nuestra función inmunológica. Cuando te persigue un tigre o golpeas a tus enemigos con un palo, no tienes que gastar energía en crear células inmunitarias para combatir el frío de mañana. Lo que necesita es desplazar todos los recursos energéticos disponibles a sus piernas, con la esperanza de que usted vivirá para experimentar otra vez la tos o el estornudo. Como resultado, nuestro sistema inmunológico evolucionó para funcionar a su máxima capacidad cuando estamos contentos, pero para disminuir drásticamente cuando no lo estamos. Esta es la razón por la cual la infelicidad a largo plazo puede literalmente matarlo a través de sus efectos inmunosupresores, y por la cual la soledad en la vida adulta avanzada es más mortífera que el tabaquismo. De hecho, una vez que tenga más de 65 años, es mejor que fume,
beber o comer en exceso con tus amigos en lugar de estar sentado  a casa a solas. Con este trasfondo en mente, Trivers planteó la hipótesis de que las personas mayores desarrollaron una estrategia para darle la vuelta a esta relación, centrándose más en las cosas positivas de la vida en un esfuerzo por mejorar su funcionamiento inmunológico. Esto se vio favorecido por el hecho de que sabían mucho más sobre el mundo que los adultos más jóvenes. Las personas mayores no necesitan prestar tanta atención a lo que sucede a su alrededor. Por ejemplo, cuando interactúan con un empleado de banco malhumorado o una azafata acosada, tienen una colección de experiencias relacionadas a las que recurrir y pueden responder a la situación de manera efectiva sin pensárselo mucho. Como resultado, pueden darse el lujo de pasar por alto algunas de las cosas desagradables de la vida.


CACHORROS Y ACCIDENTES AÉREOS

La hipótesis fue probada más tarde por una estudiante de doctorado mía llamada Elise Kalokerinos. A lo largo de un año en un laboratorio, mostró a adultos jóvenes y mayores fotografías de cosas bonitas, como cestas de cachorros, y de cosas desagradables, como accidentes aéreos. Luego puso a prueba su memoria de las imágenes. Los participantes que tenían más de 65 años tendían a recordar a los cachorros mejor que el avión que se estrelló (lo que sugiere que estaban prestando más atención a lo positivo), mientras que nuestros participantes más jóvenes recordaban a ambos igualmente bien. Kalokerinos entonces pidió a nuestros participantes mayores que regresaran al laboratorio uno y dos años más tarde para extraer sangre y evaluar su funcionamiento inmunológico. El sistema inmunológico es vasto, pero en este estudio inicial, decidimos centrarnos en un tipo de glóbulos blancos conocidos como células CD4+. Estas células facilitan el funcionamiento inmunológico al activar otros glóbulos blancos (conocidos como células B) para producir anticuerpos. Kalokerinos encontró que una mejor memoria para las imágenes positivas, pero no negativas, estaba asociada con un mayor recuento de CD4+ y una menor activación de CD4+. Los recuentos más altos de CD4+ generalmente indican una mayor preparación para combatir la enfermedad. Por el contrario, una mayor La activación de CD4+s indica que la persona está ocupada luchando contra la infección y, por lo tanto, se encuentra en mal estado de salud. En otras palabras, sus recuerdos positivos parecían ayudarles a estar más sanos el próximo año y el siguiente. Esta relación entre la positividad y los CD4+s plantea la posibilidad de que centrarse en cosas felices mejora nuestro propio funcionamiento inmunológico. Los hallazgos no encajan en la teoría de que las personas mayores son más positivas debido a la conciencia de su limitado tiempo en este planeta. Pero son consistentes con otras investigaciones que muestran que la felicidad juega un papel importante en la salud y la longevidad. Por ejemplo, cuando los investigadores exponen intencionalmente a las personas a los virus del resfriado, descubren que los que están contentos y cuentan con un buen apoyo social tienen menos probabilidades de contraer un resfriado que los que no están contentos y los que tienen poco apoyo social. Las personas felices y bien apoyadas también se curan más rápidamente cuando son heridas a propósito (aunque no gravemente) en nombre de la ciencia. Este efecto también es válido para nuestros primos primates. Los monos salvajes en las montañas de Marruecos que tienen lazos de amistad más fuertes muestran una disminución de la respuesta fisiológica al estrés del clima frío y la agresión de otros monos. Fíjate que los temas clave para los monos y para nosotros son la amistad.
y apoyo social. Las relaciones satisfactorias juegan un papel importante en el funcionamiento inmunológico adecuado.


OBTENER BENEFICIO DE LO MALO

Entonces, ¿cuál es el propósito de la felicidad? Como puede ver, no hay una respuesta única. La felicidad nos motiva a hacer cosas que nos ayudan a sobrevivir y a reproducirnos, y nos ayuda a mantenernos sanos. Pero la felicidad no es un fin en sí misma. La evolución a menudo sacrifica nuestra felicidad al servicio de otras metas. Las personas que no experimentan reveses, fracasos y desesperación se ven severamente limitadas para aprender a evitar a las malas personas, las malas situaciones y las malas ideas. De hecho, las emociones negativas son tan importantes como nuestras emociones positivas, y quizás aún más. Aprender de planes que han salido mal puede compensar con creces los beneficios del éxito.

Del libro THE SOCIAL LEAP: La nueva ciencia evolutiva de quiénes somos, de dónde venimos y qué nos hace felices por William von Hippel. Copyright © 2018 por William von Hippel. Reimpreso con el permiso de Harper Wave, un sello de HarperCollins Publishers.

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